Entrevistas

Todo lo que necesitas saber sobre los daguerrotipos

Escrito por Simone | 15 de agosto de 2019

Se podría pensar que la tecnología de los inicios no daba unos resultados de la mayor calidad, pero mirando la primera técnica fotográfica, las imágenes eran increíblemente nítidas y detalladas. ¿En qué consiste exactamente este procedimiento y qué hace que las fotografías tomadas de esta manera sean tan intrigantes? Nuestro experto en fotografía Daniel Heikens te lo explica.

Hola, Daniel. ¿Puedes contarnos qué es exactamente un daguerrotipo?

Daniel: El daguerrotipo fue el primer proceso fotográfico. Es un invento atribuido a Louis-Jacques-Mandé Daguerre, pero fue algo que no podría haber logrado sin Joseph Nicéphore Niépce, que inventaría el primer proceso fotomecánico. 

Aunque la técnica más antigua de la cámara oscura, que es esencialmente un fenómeno natural para crear una proyección, llevaba siglos existiendo y puede remontarse a la antigua China, la primera impresión fotomecánica real, el heliograbado, no se creó hasta 1826 (o 1827, pues no hay un acuerdo consensuado sobre la fecha real). 

El inventor aficionado Joseph Nicéphore Niépce tituló la imagen Vista desde la ventana en Le Gras. Con esta técnica heliográfica, finalmente capturó una foto, pero el tiempo de exposición fue de varios días, algo que hizo imposible conseguir una imagen nítida, y mucho menos algo que no se moviera. 

A Louis-Jacques-Mandé Daguerre, un pintor profesional de escenas de teatro, le interesaba crear una imagen del mundo real y pensó que podría hacerlo reduciendo el tiempo de exposición, de modo que buscó a Niépce y empezaron a cartearse. Niépce, no obstante, estaba más centrado en producir placas reproducibles.

A partir de los conocimientos de Niépce, Daguerre finalmente encontró la solución y en 1839 anunció públicamente su proceso fotográfico comercialmente viable. Esta técnica solamente requería minutos de exposición en la cámara y daba resultados claros y detallados. 

Este famoso retrato del poeta y escritor Edgar Allen Poe es un daguerrotipo, aunque esta versión se retocó.

¿Cómo funciona esta técnica?

Daniel: Es un proceso bastante complejo. Primero, se tiene que pulir una lámina de cobre plateado hasta que parezca un espejo. Se trataba con humos para hacer que la superficie fuera sensible a la luz, de modo que pudiera exponerse en una cámara por todo el tiempo que se considerara necesario, en función de la intensidad de la luz. La imagen latente resultante entonces se podía hacer visible empleando vapor de mercurio y se le quitaba la sensibilidad a la luz empleando un tratamiento químico líquido.

La superficie tipo espejo de la fotografía era (y así permanecería) muy delicada, e incluso una limpieza mínima podría dañarla permanentemente. Por lo tanto, tras aclararla y secarla, la fotografía se dejaba sellada tras un cristal en un estuche protector. 

¿Qué hace que esta forma de fotografía sea tan interesante?

Daniel: Es aún uno de los procesos más bellos que se han inventado. Aunque las imágenes sean a menudo pequeñas, son increíblemente precisas y tienen bonitos tonos y contrastes. Hacer un daguerrotipo era y aún es un proceso asombrosamente meticuloso y lento. Y un daguerrotipo siempre es único, ya que lo que se ve procede directamente de la cámara; siempre hay solo uno.  

¿Cómo se pueden reconocer los daguerrotipos?

Daniel: La característica más notable de un daguerrotipo es el efecto espejo. Si inclinas la fotografía en determinados ángulos, puedes ver cómo la imagen se refleja, e incluso puedes ver la ‘imagen negativa’.

Los [daguerrotipos] siempre van en estuches protectores, a menudo hechos de piel y forrados con seda o terciopelo. A veces también van protegidos por los llamados ‘Union Cases’, unos estuches de un compuesto, como de plástico, hechos de serrín y goma laca. Si se expone al aire, la placa de plata se empaña, así que es bastante habitual encontrar signos de pérdida de lustre alrededor de los bordes de los daguerrotipos. Y, finalmente, suelen ser relativamente pequeños. 

Se puede ver tanto la imagen positiva como la negativa en un daguerrotipo.

¿Hay fotógrafos que se hayan hecho famosos trabajando con este proceso?

Daniel: Pues por ejemplo, el mismo Daguerre; al fin y al cabo, el proceso lleva su nombre. Los daguerrotipos del propio Daguerre son sumamente inusuales y no se han descubierto muchos.

Después de que el procedimiento se difundiera al público, el 19 de agosto de 1839, otros conocidos daguerrotipistas como Robert Cornelius, Louis Adolphe de Molard, John William Draper, Antoine Claudet, John B Dancer, Richard Beard, William Kilburn, Platt D Babbitt y muchos más emplearon este proceso para crear algunos de los más bellos daguerrotipos que se conservan del siglo XIX. 

¿Hay todavía fotógrafos que empleen esta técnica?

Daniel: ¡Sin duda! Y eso que es posiblemente uno de los procedimientos que más cuesta realizar bien. Con el auge de la fotografía digital rápida en los últimos años, cada vez hay más fotógrafos con hambre de ‘fotografía lenta’. Incluso tenemos un fotógrafo que vende daguerrotipos directamente en Catawiki. 

¿Tienes algún consejo para los coleccionistas principiantes de daguerrotipos? 

Daniel: Comprar siempre lo que a uno le guste y encante. Cuantos más daguerrotipos te encuentres, más crítico te volverás con respecto a su estado, temática, estuche, dimensiones, etc. 

Lo que más te puedes encontrar son retratos familiares. Dado que hacer un daguerrotipo llevaba mucho tiempo ⁠—un tiempo de exposición de diez minutos no era inaudito en los primeros tiempos del procedimiento⁠—, la mayoría de daguerrotipos son retratos de personas sentadas tratando de permanecer lo más quietas posible. En cuanto crezca tu colección, te verás buscando temáticas más inusuales o daguerrotipos más antiguos. 

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