Entrevistas

Historias apasionantes: la rareza y encanto del arte oceánico de Ulrich Kortmann

Escrito por Tom | 20 de marzo de 2020


Continuando con nuestra serie dedicada a los vendedores, en la que trazamos el perfil de algunos de nuestros vendedores más carismáticos, hemos visitado a Ulrich Kortmann y su galería de arte tribal, una de las únicas de este tipo en Alemania, para descubrir cómo Catawiki le ha ayudado a continuar con su pasión por el arte oceánico y la búsqueda de nuevas piezas.


Sonrientes caras carnavalescas miran hacia abajo desde la pared, peleándose por un poco espacio junto a las lanzas alineadas precariamente a lo largo de la habitación. A la derecha, tableros de intrincados patrones están armónicamente colgados al lado de estatuas con picos. Justo delante hay un tazón de piedra que contiene todos los elementos esenciales necesarios para un realizar un ritual chamánico. Esto podría ser Dortmund, pero la galería de arte tribal de Ulrich Kortmann es muy diferente de la grisácea ciudad industrial que la mayoría de la gente conoce. 



En la galería de Ulrich, se pueden encontrar desde esculturas de animales hasta montones de armas y lanzas dentadas


"Aquí hay un poco de todo", dice Ulrich alegremente. "Trabajo con el arte oceánico, particularmente con el de Papúa Nueva Guinea. También trabajamos un poco con el arte africano. Y un poco con el arte del sudeste asiático también. Hay un número impresionante de objetos y colores en exhibición que harían detenerse a cualquier transeúnte en su camino. Se lo comento a Ulrich, que se ríe. "Creo que alguien que nunca haya estado en contacto con el arte de Nueva Guinea, cuando entra en la galería, probablemente debe pensar, ¿cómo puede alguien comprar algo así? Este tipo de arte tiene una parte de locura”, se ríe.  


Ulrich aporta a la conversación sobre su colección un refrescante humor, consciente de sí mismo y mordaz. Pero sentado a mi lado en el sofá, rodeado de su colección, se percibe dulzura a medida que señala las diferentes piezas que hay en la galería. "Sin ninguna duda es un nicho de mercado. Pero para mí fue amor a primera vista". 


El coleccionista


Nacido y criado en Alemania, fue su espíritu viajero lo que le hizo conocer el arte de Papúa Nueva Guinea. "En realidad fue una coincidencia", explica Ulrich. “Había viajado por todas partes y en 1983 llegué a Nueva Guinea. Estuve en la zona de Papúa Occidental, que ahora pertenece a Indonesia. Cuando estaba allí, los lugareños me propusieron algunas tallas, que me parecieron increíbles. Así que compré unas cuantas. Y así siguió la cosa, hasta que me di cuenta de que tenía más de las que podía traer en tanto que viajero. Al final tuve que construir una caja de madera en una ciudad costera al otro lado de la frontera en Papúa Nueva Guinea. La envié a casa y se lo vendí todo a un solo hombre".



Una compra espontánea despertó el amor de Ulrich por el arte tribal – lleva coleccionándolo desde 1983


En aquel momento, Ulrich viajaba mucho, y lo había visitado todo, desde Afganistán hasta la India. Pero nunca había sido particularmente aficionado al arte hasta que llegó a Papúa Nueva Guinea. "Nunca había comprado ningún tipo de arte. Entonces descubrí estas hermosas tallas, que además no cuestan absolutamente nada. Era algo que nunca había visto antes". Le pregunto si quizás, de alguna manera, fue esto el inicio de su carrera. "Sí y no", dice con franqueza. "Quería montar un negocio para financiar mis viajes. Viajaría por trabajo, pero en aquella época, podías trabajar un mes y viajar durante un año. ¡Los viejos tiempos hippies!". 



Al intentar interpretar qué representan los rostros de las muchas máscaras y estatuas, se pone de relieve la naturaleza fantástica de la obra de arte que se expone


La historia de Ulrich es sin duda una aventura. Ha estado en Papúa Nueva Guinea 23 veces, y sus visitas suelen durar un mes. En una de estas visitas terminó siendo rehén de unos bandidos, una experiencia que describe en un modo más parecido al que usaría para describir una aburrida noche cualquiera. "Viví con los indígenas de los pueblos", recuerda. "Ya no puedo hacerlo, debido a mi edad y mi salud. Pero fue un placer permanecer entre ellos y esa es una de las razones por las que monté este negocio. Me encantaba estar con la gente, vivir con ellos en sus aldeas y comer su comida. A pesar de que ya había estado un muchos sitios, esto era totalmente diferente. No me di cuenta en aquel momento, pero poco a poco me estaba metiendo en un patrón de búsqueda de lo desconocido". 


Arte oceánico


Se oye un martilleo en el cuarto de atrás. Deambulo entre las estatuas con aspecto pedregoso que hay el taller, y allí encuentro al equipo de Ulrich, limpiando y fotografiando una gran máscara de barro, con ojos bulbosos y dientes puntiagudos. 


Esta máscara de dientes puntiagudos es una de las muchas piezas que Ulrich vende en Catawiki


"La mayoría de la gente considera el arte oceánico como algo demasiado extraño", dice Ulrich sin reparos. Me hace señas para que vaya de nuevo a la habitación principal, y me señala una pieza alta en forma de tabla, que parece tener una nariz y un cuerpo con marcas talladas en ella. "¿Qué te parece que es esto?" Me quedo perplejo. Mi sincera opinión es que es una criatura fantástica salida del Laberinto del Fauno. Pero en un intento por parecer un poco experto y respetable, tras interpretar erróneamente que una escultura que representaba un pájaro era una ballena, decido ir por lo seguro y decir que es un tipo de pájaro. Ulrich parece satisfecho, pero me da una pequeña pista sobre qué es el objeto. "Es muy extraño", dice alegremente. "Es una pieza antropomórfica. Mira ese cocodrilo colgado en la pared – es a la vez un cocodrilo y un humano". Se da la vuelta y apuntando a la pieza ballena que en realidad era un pájaro dice: "Muchas de sus obras son también pájaros. Son importantes, ya que son animales tótem". 



El arte es funcional en Papúa Nueva Guinea: incluso se utiliza para adornar boniatos en las ceremonias


La espiritualidad y la funcionalidad son una parte importante del arte oceánico. A diferencia del arte occidental, que a menudo se aprecia desde lejos, el arte oceánico está destinado a ser utilizado, explica Ulrich. "Para ellos no es arte. Está hecho para cumplir un cierto propósito. En Papúa, el "arte" es utilitario y ceremonial: arcos, armas, escudos... Las máscaras y figuras tienen el mismo propósito que los santos que encontramos en nuestras iglesias. Fíjate en las máscaras Azmat, que forman parte de grandes trajes y se utilizan en los bailes ceremoniales. También son máscaras para boniatos. Y los ponen en los boniatos porque los consideran ancestros renacidos". Me mira mientras trato de imaginarme una de estas verduras con una máscara. "Para apreciar realmente este tipo de arte, tienes que estar allí". 


Venta online


Ulrich es el propietario de una de las pocas galerías de arte tribal que hay en Alemania. "Hay otros coleccionistas en Alemania", dice. "Pero no hay distribuidores". Le pregunto cuántas piezas ha acumulado ya. Lo piensa un momento. "Varios miles". Es todo un logro y la galería es la prueba de la persistencia de su pasión. Aunque coleccionar y exponer estos artículos es algo bastante impresionante, es online donde gana dinero. "La mayoría de mis compradores son de fuera de Alemania. Cuando empecé a vender online en Catawiki, ni siquiera sabía que había coleccionistas privados. Un amigo belga me habló de Catawiki y estamos muy contentos con los resultados. Hemos estado vendiendo al menos 10-20 piezas al mes y estamos empezando a vender más. Los coleccionistas ya no pueden sobrevivir a menos que operen online". 



Catawiki ha contribuido a presentarle a Ulrich una comunidad de amantes y coleccionistas del arte tribal


"Pero lo bonito de Catawiki" dice, "es que conoces a una comunidad de gente a la que también le encanta el arte tribal". Aún así, no hay ninguna pauta con respecto a lo que a la gente le va a gustar "A menudo las cosas que no me gustan se venden mejor", se ríe. "Se puede vender una hermosa máscara auténtica por muy poco dinero y algo que es mucho menos especial puede venderse por mucho más. ¡Es impredecible!" 


De vuelta a casa


En la actualidad, Ulrich dice que está contento de quedarse en Alemania, incluso si se siente bastante atraído por la idea de volver a Papúa Nueva Guinea. Hay mucho que hacer en su país para mantener presente el auténtico arte tribal, que cada vez es más escaso. "Cada vez es más difícil encontrar piezas auténticas y de alta calidad". Con un gesto señala una colección de conchas en forma de espiral que está detrás de él. "Estas se están vendiendo muy bien en este momento, ya que solían utilizarse como moneda. Pero desde la adopción del papel moneda en Nueva Guinea, se están volviendo escasas. Ahora, las formas no son particularmente bonitas y a menudo tienen grietas . Así que estas son verdaderas antigüedades", dice con orgullo.


Ulrich es uno de los pocos coleccionistas que quedan fuera de Oceanía y de los museos. "Cuando empecé mi colección, los lugareños hacían arte para ellos mismos. Pero eso ha cambiado. Por supuesto que es triste, pero ¿por qué no deberían cambiar cuando el mundo que los rodea también lo hace?"



A medida que el mundo del arte tribal se moderniza, Ulrich es uno de sus pocos guardianes en Europa Occidental


Con respecto al tema del cambio, le pregunto cómo el arte y el tiempo que ha pasado en el extranjero le han afectado. "Me ha cambiado como habría cambiado a cualquiera. Me hizo ver mi propia sociedad de una manera completamente diferente. Lo que la gente no dice sobre el choque cultural es que no sucede cuando llegas allí, sino cuando regresas".


Aún así, Ulrich ha logrado traer hasta aquí una gran cantidad de este tipo de arte y su galería es una manera de conmemorar la época que pasó en Nueva Guinea y todos los sentimientos que trajo de vuelta consigo. "La galería es sólo para mí", dice. "No es por el dinero. Simplemente me hace feliz".


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